在这种新的形势下,地方志是否还有用,它的社会价值如何,是否还有存在的必要?我认为:地方志确实和现时代的要求有一定的距离,但是,它仍然有它重要的作用。下面分析一下它的劣势和优势。

  (一)地方志的劣势
 1.从时效讲,它比不上报刊资料、年鉴、统计资料和各个业务部门的业务资料。现代社会,信息日新月异,而地方志成书时间很长,少则五六年,多则八年、十年,到方志成书时,书中的资料已经陈旧,不那么能够适应现实工作的需要了。
 2.从信息量大小、资料的详细程度看,它比不上专题资料汇编、专题文章等,更比不上信息网络上储存的资料。因为地方志虽然篇幅很长,卷帙浩繁,但具体到一个项目,反映的信息就很有限了。比如《××县志》的公安只有680多字,林业(不含果园)也只有600多字。很难想象这样少的字数,能提供很多信息,能对业务部门的工作起很大的参考作用。即使再增加两倍,对业务部门本身来说,也是无济于事的。
 3.从反映问题的深度看,它比不上专著、专题调查报告等。这主要因为地方志受到三个限制:一是篇幅的限制;二是内容覆盖面和深度有矛盾;三是分类记述的体例和“记而不论”的写法限制了多层次、多角度的论证分析。
 4.从内容的广泛性、完整性和凭证作用看,它比不上材料。档案是指过去和现在的国家机关、社会组织以及政治、军事、经济、科学、技术、文化、宗教等活动直接形成对国家和社会的保存价值的各种文字、图表、声象等不同形式的历史记录。所有单位都形成了数量不等的档案。虽然不是所有的事情都有档案记载,但许多事情的办理过程和发展过程在档案上都有详细反映。档案数量浩如烟海,内容极其广泛;档案是原始记录,凭证性很强,这些都是方志资料不能比的。
 5.从教育作用看,它不如报刊资料、文艺作品等。教育作用,主要是让人们了解地情,借鉴历史经验,提高认识水平。至于道德教育方面,则远不如报刊资料和文艺作品。事物资料,十分简单,其感染力也不如文艺作品。
 
 (二)地方志的优势
 1.资料的系统性、全面性、综合性。
 地方志信息量大,密度高,能提供全方位、多角度、系统全面的资料,有时候,看很多专著、资料、档案,也不如看一本书所获得的材料多。
 我国现行的信息传输结构是以纵向为主的,方志提高了横向的综合力。它提供的是纵横结合的网络式信息传输结构,它,可加强部门之间的相互了解。
 一部方志就是一个小的信息库、资料库、情报库,它信息集中,便于利用、保管和传播。
 2.资料的科学性、连续性。
 一般档案、资料,材料是比较分散的。地方志的资料,是经过编者的创造性劳动、认真挑选和系统加工整理的。它可以把多年的材料串起来,这样就可以把问题的前因后果、事物的规律性看得更清楚。比如,解放以后至现在,我国在经济建设的过程中,曾经进行过七次调整(1956年、1961~1965年、1971年、1978年、1982年、1984年、1989~1991年)。为什么我国的经济会发生这种社会总需求超过社会总供给的周期性波动呢?把历史材料串起来,就可以得到更明确的认识。有些问题,如自然灾害、生态平衡、气象变化、地震等,是需要积累很长时间的资料,并把它系统整理,才能看清楚的。地方志就可以起这样的作用。
 3.内容的真实性。
 地方志的内容,一般是比较准确的(相对而言),因而比较有生命力。
 为什么方志资料会比较准确呢?主要的原因有三:
 一是资料的多源性:既有官方的,也有民间的;既有书面的,也有口头的;还有实地调查和社会调查。这样就可以避免片面性。
 利用“活档案”澄清史实,是地方志的优势。这是后代人编前代的历史所不能有的。档案部门没有责任、一般也没有条件做这项工作。这项工作主要靠修志部门来做。比如关于如何评价广东的土地改革和反对地方主义,广东省地方志办公室就收集了几十位领导人(也是当时的主要当事人)的意见,这些意见对正确评价这段历史,显然是很重要的。
 二是它的内容大部分是回溯性的,已经经受了一定时间的考验,可以把它记述得更准确些。因为历史往往要经过较长时间的沉淀才能澄清。许多事情在档案和资料(如报刊)上的记载是不真实或不准确的。因为受到很多条件的制约,通过修志,可把被扭曲的历史在一定程度上恢复其本来的面貌。
 三是它的编纂方针是坚持实事求是的原则,避免政治化色彩。
 正因为方志资料比较真实,所以比较有生命力,比较有权威。
 4.信息的扩散性和共享性。
 档案的内容是很丰富的,但是,绝大部分档案不能和读者见面。即使档案开放了,也不可能“开架阅览”,凭一些目录之类的检索工具,读者不可能准确知道档案的详细内容。在我国,档案的内容尚未上网,读者也不可能收藏机关单位的档案(可收藏部分复制品),利用档案要受到时间、地点、条件等种种限制,因此,档案的扩散性、共享性差。而地方志是公开出版的,虽然不可能做到很普及,但它的发行是相当广泛的。它的传播空间大,时间长,读者可以人手一册,直接利用。在黑龙江可以看广东的志书,在广东也可以看黑龙江的志书,白天可以看,晚上也可以看,在办公室可以看,在旅途也可看。这种信息的扩散性,即利用的广泛性、直接性,是档案和其他内部资料难以相比的。
 5.“寿命”的长期性。
 按照自然规律,档案是会毁坏的。现代技术虽可以延长其“寿命”,但因为档案的数量很多,浩如烟海,大部分档案不可能也没有必要无限期留存下去。从整体来讲,也不可能用复印等办法延长其寿命。档案大部分是孤本,毁坏了就没有。地方志印刷份数多,大量保存在社会上,即使受损失,也会有“幸存者”。而且,它的资料是经过高度浓缩的,数量有限,人们知道它是传世之作,可以通过复印、翻印等办法,使其内容连续保存下去,“传宗接代”。为什么明代以前的档案已经极少,而明代以前的方志仍有一定数量,这正是原因之一。
 6.便于使用电脑。
 电脑的使用为资料的储存与检索开辟了一条全新的道路。电脑的多功能检索、联机检索和检索速度是其他任何检索工具无法比拟的。因此,有人认为:有了电脑,地方志就是多余的了。
 这种看法是不对的,使用电脑与编修地方志,并不矛盾。首先,众所周知,使用电脑储存资料,在将资料储入以前,必须先做一系列的机前处理工作,就是将资料作系统整理,将资料规范化,而编修地方志,正是做了这项工作。有了这项工作,才便于输入资料。档案浩如烟海,很难也没必要全部输入电脑。地方志由于经过严格筛选和系统整理,便可以全部输入电脑。其次,方志材料输入电脑之后,志书仍是有用的。因为如上所述,志书的利用不受时间、空间的限制,人人能用;而电脑的利用,是有条件的。而且,电脑也非绝对可靠,一个小小的计算机“病毒”程序和小小的计算机犯罪,都可能使成果毁于一旦,更何况,短期内我国使用电脑也不可能普及。因此应该说,编修志书和使用电脑,是相辅相成的。
 目前,西方史学的主要趋势正从政治史转向经济史和社会史,区域研究、区域史、乡镇史、企业史、学校史等很受重视。编修地方志,和世界史学的发展趋势是一致的,是有前途的。